Especies y subespecies

La taxonomía de los gorilas es muy clara: existen dos especies y 4 subespecies reconocidas por la ciencia. Por mucho tiempo, los científicos decían que en el mundo existía una sola especie de gorila, nombrada Gorilla gorilla, y 3 subespecies: Gorilla gorilla gorilla, Gorilla gorilla graueri y Gorilla beringei.

La taxonomía anterior identificaba a las subespecies en función de su morfología y su ubicación geográfica, entre otros aspectos. Por ejemplo, Gorilla gorilla gorilla era la que habitaba los bosques occidentales y Gorilla gorilla graueri vivía en las selvas del África central.

El naturalista de origen norteamericano Thomas S. Savage fue quien describió a los gorilas en 1847, tras un viaje a Liberia, África, y la adquisición de los huesos de dichos primates, que en aquel tiempo eran prácticamente desconocidos para quienes se dedicaban al estudio de la historia natural. El examen del cráneo y de otros huesos le hicieron ver que se trataba de una criatura diferente, un gran “mono” y definitivamente una nueva especie. Savage le colocó el nombre científico Troglodytes gorilla, que después pasaría a ser Gorilla gorilla. En 1902, el capitán Robert von Beringe descubrió a los gorilas de montaña, y en su honor la subespecie lleva la palabra “beringei”.

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Ahora la clasificación científica es diferente. Después de investigaciones sobre la forma del cuerpo de los miembros de las distintas poblaciones, y de estudios de ADN mitocondrial, los expertos se dieron cuenta de que tenían que reconsiderar un poco las cosas. Así, cambiaron la taxonomía del gorila y la dividieron de la siguiente forma:

Especie:

Gorilla gorilla. Gorila occidental. Vive en el oeste u occidente de África, al oeste del río Congo.

Subespecies:

Gorilla gorilla gorilla. Gorila occidental de llanura o planicie. Habita las tierras bajas y es la subespecie más pequeña de las 4.

Gorilla gorilla diehli. Gorila occidental del río Cross. Aunque fue descubierto en 1904, ha sido visto muy pocas veces y es el más amenazado. Su población total es incluso más pequeña que la del gorila de montaña.

Especie:

Gorilla beringei. Gorila oriental. Habita al este del río Congo, en la parte oriental del continente africano.

Subespecies:

Gorilla beringei beringei. Gorila de montaña. Quizá la subespecie más famosa, debido al extenso trabajo de investigación y conservación realizado por Dian Fossey en la década de 1980.

Gorilla beringei graueri. Gorila oriental de planicie o llanura. Es la subespecie más grande de todas, pero sus dientes y pelaje son más cortos que los del gorila de montaña.

Se discute la posibilidad de que exista una tercera subespecie del gorila oriental, pero hasta el momento no se ha reconocido ninguna más.

Independientemente de su clasificación, todos los gorilas son primates homínidos, por pertenecer a la familia Hominidae y al orden Primates. Al mismo tiempo, forman parte del grupo de los “grandes simios”, en donde también figuran los chimpancés comunes, los bonobos y los orangutanes. Todos ellos son criaturas antropomorfas, es decir, con forma o características humanas, lo que no es una casualidad ya que los humanos también son primates.

Se discute la posibilidad de que exista una tercera subespecie del gorila oriental.

Las dos especies de gorilas se encuentran amenazadas. El gorila occidental está en peligro crítico de extinción, mientras que el gorila oriental se halla en peligro de extinción. No obstante, del gorila de montaña no quedan más que unos cientos de individuos, y el gorila occidental del río Cross es tan escaso, con probablemente menos de 200 individuos maduros, que se le considera el más raro de todos.

Conocer a las especies es tan útil para comprender su situación y su importancia en la naturaleza. No dudes en conocer sus características básicas, ¡te sorprenderán!